LightSail est un projet spatial utilisant l’énergie solaire comme propulsion, grâce à ses voiles.

LightSail est développé par la Planetary Society, une organisation a but non lucratif créée à la base par Carl Sagan, Bruce C. Murray et Louis Friedman. Son objectif est de repousser les limites de la recherche spatiale.

Lightsail utilise les photons contenus dans la lumière du soleil pour se déplacer. Même si l’énergie reçue est faible, elle est néanmoins continue. Ainsi, au fil du temps, la vitesse augmente sans avoir à gaspiller du carburant !

Trois CubeSats sont empilés et utilisés pour diriger et faire fonctionner la voile. Ce sont des nano-satellites de 10 centimètres de hauteur et de largeur. Lorsque LightSail atteint l’espace, la voile est déployée. Cette voile est en fait quatre voiles triangulaires en Mylar qui offriront une surface de 32 m² pour capter les photons.

Un prototype LightSail a été envoyé en orbite au mois de mai 2015. C’est un immense succès et l’organisation reçoit de nombreuses données. La seconde étape est une démonstration finale en 2016, emmenant avec lui un satellite Prox-1 (un testeur de vol).

Le projet est actuellement en campagne de financement (il a atteint son premier objectif de 200 000 dollars, maintenant l’objectif est d’atteindre les 1 000 000, et c’est plutôt bien parti !)

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